Fracking: la fiebre del gas de esquisto recalienta el planeta

27 Dic

La tecnología del “fracking” (fractura hidráulica) va en busca de los últimos depósitos de gas natural alojados en lechos rocosos, alentando una nueva fiebre de hidrocarburos que aleja el horizonte de energías limpias para enfriar el planeta.

El gas en rocas de esquisto, pizarra o arcillas compactas representa una nueva y enorme fuente de combustible fósil.

En las formaciones estadounidenses de esquistos, de un espesor de uno a tres kilómetros bajo la superficie, puede haber hasta 23.427 millones de metros cúbicos de gas recuperable, según el informe Annual Energy Outlook 2011, divulgado en abril por la Administración de Información de Energía (EIA) de ese país.

Estados Unidos habrá consumido este año 650.000 millones de metros cúbicos de gas, según la EIA. Y las reservas mundiales de “gas no convencional” -término que usa la industria para referirse al gas de esquisto y al metano de los mantos carboníferos- son de 915.000 millones de metros cúbicos, y 100.000 millones de ellos están en América Latina.

La técnica consiste en perforar la roca y fracturarla inyectando agua y sustancias químicas a gran presión para que libere el gas que contiene.

Se practica una perforación vertical hasta una profundidad que varía entre 100 y 3.000 metros y luego hoyos horizontales de unos 1.000 metros a lo largo de la formación rocosa. En ellos se inyectan grandes volúmenes de agua y otras sustancias.

La nueva fiebre se asienta en el apetito importador de Asia y en la idea de que el gas es “el combustible de transición” entre una economía sucia, basada en el carbón, a una baja en dióxido de carbono CO2, el principal gas de efecto invernadero.

El gas es más limpio, pues libera entre 40 y 45 menos CO2 que el carbón para generar la misma cantidad de energía.

Pero el obtenido por fractura hidráulica tiene una “huella de carbono” (la proporción de CO2 que libera) mayor, por la energía que insume la técnica y por la filtración atmosférica del metano, que tiene un efecto invernadero 25 veces más potente que el del dióxido de carbono.

Esto se debe principalmente a las filtraciones de metano, que son muy frecuentes pero no están contempladas en ninguna ley.

El gas natural es de hecho metano. Y aunque las filtraciones sean de uno o dos por ciento de lo extraído, quemar gas de esquisto sería apenas mejor que seguir quemando carbón.

El fracking nunca se reglamentó. No hay control de lo que están haciendo.

Quienes viven cerca de los pozos se quejan desde hace tiempo de que el agua que beben está contaminada y muestran imágenes del líquido inflamable que sale de sus grifos. Se habla de una mezcla de agua, arena y una gran variedad de productos.

Mientras crecen las protestas públicas, la industria arguye que la fractura hidráulica jamás contaminó un acuífero. Pero se sabe que las empresas han enfrentado a lo largo de los años litigios de propietarios de las tierras en las que operan, que se saldaron con acuerdos económicos privados a espaldas de las autoridades.

Después de más de 20 años de fractura hidráulica, la EPA está realizando su primer estudio sobre los riesgos que podría entrañar para el agua potable.

Los resultados definitivos se conocerán a fines del año próximo. Avances preliminares indican que en algunas comunidades cercanas a sitios de explotación de gas de esquisto el agua está contaminada con benceno, una sustancia cancerígena.

“La fractura hidráulica usa enormes cantidades de agua dulce en una región que sufre escasez hídrica. Cada perforación requiere millones de litros, y la industria obtuvo derechos para extraer 275 millones de litros diarios de ríos, lagos y arroyos locales.

En octubre, 16 empresas fueron multadas por no reportar la cantidad de agua que sacaban. Según informes de prensa, las multas no llegaron a 1.000 dólares.

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